Sádi-Arabía Opnar Dyr Sínar Fyrir Vesturlandabúum

„Ef þú ferð út, vertu viss um að snúa til vinstri. Aðeins vinstri!“ leiðbeinir Peter Voll, fararstjóra okkar, þegar við kíkjum inn á Sheraton Hotel í Medina. Ásamt Mekka (nokkrar 175 mílur til suðurs) er Medina einn af tveimur helgustu stöðum í íslamska heiminum. "Taktu til hægri og þú munt vera í miðju borgarinnar, sem er ekki leyfilegt. Og dömur, þú verður að klæðast abayunum þínum og höfuðklúfunum þínum hérna."

Stynja mál frá meðlimum okkar í túrnum. Konurnar, næstum þrír fjórðu af 42 okkar, hafa vaxið nokkuð vanir að klæðast svarta, ökklalöngum abaya, en vika eftir að við fórum í Sádi Arabíu eru höfuðklútar ennþá verk. Nancy York í Pasadena er ein þriggja ósjálfbjarga kvenna sem fara út af hótelinu saman, aðeins til að snúa snögglega við: tveir útilokaðir, að sögn hennar, ökumenn flautu og öskruðu á þær á ógnandi hátt. „Þeir halda að sérhver kona sé úti í vændiskonu,“ veltir hún fyrir sér og staldrar svo við. „Svo erum við öll að minnsta kosti sjötíu ára.“

Tveggja vikna ferð okkar, styrkt af Smithsonian Study Tours, er sú fyrsta sem færði hóp bandarískra ferðamanna til Sádi Arabíu. Áður en síðastliðið haust voru vegabréfsáritanir til „konungsríkisins,“ eins og það er þekkt, ekki til. En landið, löngu einangrað frá heiminum sem ekki er múslimi, opnast hægt. Menntaðir hópar eru markmiðið - samtök fræðimanna og söfn styrkja margar af komandi ferðum. Til að dæma af samferðafélögum mínum er Sádi Arabía áfangastaður sem höfðar til ferðalanga sem hafa verið nánast alls staðar annars staðar og eru að deyja fyrir einhvern stað nýjan og óþekktan. Að frátöldum sjálfum mér, ljósmyndaranum mínum og aðstoðarmanni hans, eru flestir þátttakendur ferðarinnar septuagenarians.

Í anddyri Sheraton eru hrossin af litríkum ávaxtasafa, döðlum og einu sinni kældu, vætu handklæði sem okkur var kynnt við komu. Það er ekki slæmt fangelsi, en það er erfitt að vera fastur hér í forstofu íslams. Mekka, þar sem pílagrímar hringja um Kaaba í Grand Mosque, og Medina, þar sem skilaboð Múhameðs voru fyrst faðma og þar sem hann er grafinn, eru miðstöðvar alheimsins fyrir næstum 1.2 milljarða múslima. Ör sem vísar í átt til Mekka er fest efst á nánast öllum hótelkjól í landinu svo gestir viti hvaða leið þeir eigi að horfast í augu við þegar þeir biðja. Í flestum flugi Saudi Arabian Airlines er risa ör, sem er sett ofan á útlínur flugvélarinnar, sýnd á skjáskjá á 30 sekúndna fresti eða svo til að gefa til kynna í hvaða átt Mekka liggur. Á 747 er jafnvel bænaherbergi.

Það er erfitt að vera svona nálægt Medina og ekki vera leyfður. Í sannleika komum við hingað aðeins vegna þess að flugvöllurinn er næst Madain Salah, mesta fornleifafræðilega aðdráttarafli landsins (sem er enn í fjögurra tíma akstursfjarlægð). Ég heyri svolítið nöldur í takt við „páfa er alveg sama hver heimsækir Vatíkanið,“ en aðallega er hópurinn okkar að samþykkja. Þegar öllu er á botninn hvolft, þá er það dýrt heitt úti - og frá falli Sovétríkjanna, hversu margir staðir eru eftir á jörðinni þar sem þú getur takmarkað þig við hótelið þitt?

Okkar velkomin í þessu landi, hlý en takmörkuð, endurspeglar það hvernig Sádi-Arabía hefur hitt heiminn sem ekki er múslimi á 68 árum frá því hann varð þjóð. Þessar fyrrum samsagnir bedúinna eyðimerkurvíkinga, sameinaðar í 1932 af Abdul Aziz konungi, hafa vaxið í öflugt svæðisafl með því að faðma vestræna jarðolíuverkfræði, háþróaða hernaðartækni, þjóðvegi og hátæknilækningar, svo og ensku - -Allt nútímalegt nema veraldarhyggja, sem annars staðar virðist sál nútímans. Það er þjóð sem heldur fram Kóraninn sem stjórnarskrá sína; þú getur jafnvel lesið það á einstökum skjám við hliðina á hverju sæti í nýju Boeings landsflugfélaginu.

Sádi-Arabía er ekki ókunnugur gestum: milli 2 og 3 milljónir trúar koma ár hvert í pílagrímsferð til Mekka og Medina. (Sheraton Medina er sett upp fyrir þessa gesti: klukkurnar fimm sem eru á bak við afgreiðsluna sýna ekki tímann í, til dæmis, New York, London, Róm, Tókýó og Mexíkóborg, heldur klukkutíma fimm daglegu bænanna að ríki fylgist dyggilega.)

Sumir 5 milljónir gesta starfsmanna - 25 prósent íbúa Sádi Arabíu - búa hér. Við ráðamenn landsins, allir afkomendur Abdul Aziz konungs, eru þessir „gestir“ mjög frábrugðnir ferðamönnum. Prince Khalid al-Faisal, vinsæll landstjóri í Asir héraði sem nýleg ljóðalestur í Jórdaníu dró 10,000 fólk, sagði mér í viðtali að „fyrir tuttugu árum ferðaþjónustu var næstum fjögurra stafa orð. "Konungsfjölskyldan (og klerkarnir sem stjórna með þeim) tengdu ferðaþjónustu við drykkju, fjárhættuspil og næturklúbba -" með öllu þessu sem gengur ekki með kenningum Íslam eða íslamskum lífsháttum . "En hann sá það sem eitthvað sem gæti hjálpað fjalllendi sínu, vanþróuðu svæði, og hann stofnaði fyrsta skrifstofu konungsríkis ferðaþjónustunnar." Ég hugleiddi orðasambandið „hrein ferðaþjónusta,“ útskýrði Khalid, til að benda gestum án aðstoðarfræðsluhópa. , íþróttakeppni, múslimar frá nágrannaþjóðum dregnir af flottum sumarbitum Asirs.

Ég gat ekki skipulagt fund með prinsinum fyrr en þremur dögum eftir að restin af Smithsonian ferðinni var komin aftur til Bandaríkjanna. Þegar við hittumst var það eftir glæsilegt tækifæri: opnun Prince Sultan College fyrir ferðamennsku og hótelvísindi. Hófleg bygging skólans situr í næsta húsi við hið íburðarmikla Abha Palace Hotel, gimsteinn ungbarnaferðamannaiðnaðarins í atvinnumálum, og eftir borði í skólanum fór prinsinn inn í stórt og fjölmennt ráðstefnusal hótelsins. Allir stóðu eins og víkingur af lögreglumönnum með vélbyssur inn í herbergið, fylgt eftir af virðingarfólki í þristar (flæðandi hvítu skikkjurnar sem hefð er fyrir af Sádi-mönnum) settar í gullklipptar skikkjur kallaðar biskupar, og sex skeggjaðir menn með rýtinga í beltum og Kalashnikovs hlupu yfir axlir sínar, sem virtust vera eins konar hallarvörður. Það var til marks um þá tíma að á sviðinu þar sem prinsinn sat, aðeins þremur kvöldum áður, hafði hópurinn okkar horft á æ síðan tónleikaferð frá ættbálkum sem klæddust blómum höfuðverkum. Fólkið í dag var svolítið öðruvísi: herbergið var troðfullt af sjó af Sádi-námsmönnum og kaupsýslumönnum í hvítum lit. þristar, höfuð þakið torginu af rauðhvítu hundahreinsi þekktur sem ghutra, haldið áfram með igal, eða svart band. Rakið í mannfjöldanum var stungið af kórhljóðum, hringjum og jinglum. Sádi-menn eru vitlausir í farsímum.

Það eru höfðingjar og svo eru höfðingjar - fjögur eða fimm þúsund þeirra í Sádi-Arabíu, fáeinir ætlaðir mikilleika og ríkidæmi, en flestir eingöngu ætlaðir auðæfum. Af fyrri fjölbreytni er Prince Khalid óvenjulegur. Hávaxinn, hvítberi, með hljóðlát augu, hann leit út eins og einn af þremur vitringum í ímyndunarafli mínu. Þegar Khalid gerði sér far um að setjast niður eða standa upp, flýtti næsta ráðherra sér til hjálpar með stólinn eins og líf hans væri háð því. Í lok fundarins var prinsinn umkringdur aðdáendum. Að lokum dreifðist fjöldinn, og ég var einn í herbergi með honum, aðstoðarmanni og verndara.

Opnun þjóðarinnar fyrir erlendum gestum var ekki aðeins afrek Prince Khalid. Hann sagði mér að það fengi stærsta hlutverkið frá hnattrænu lækkun olíuverðs síðustu 10 ár. „Okkur vantar aðrar tekjulindir hér á landi,“ sagði hann; þegar líkkistur þeirra tæmdust hægt og rólega, samþykktu aðrir meðlimir úrskurðarfjölskyldunnar loksins. Prinsinn - sem það virðist sem varla yrði fluttur af tísku - sagði með litlu brosi: „Ferðaþjónusta er nú tískan.“ Í höfuðborg Riyadh, frændi Khalids, Prince Bandar bin Saud bin Khalid al-Saud, útfærði um það þema á loftgóða skrifstofu hans. "Ferðaþjónusta lætur afganginn af heiminum skilja meira um Sádí Arabíu og íbúa þess. Okkur hefur alltaf verið litið á lokað samfélag, umkringt múrum. Sá sem sér það svona myndi alltaf gera ráð fyrir að slæmir hlutir séu að gerast innan þessara veggja. En veggir eru til að vernda, ekki til að fela. “

Það kom á óvart, að sögn Bandar, að Persaflóastríðið hraðaði þessu ferli. „Persaflóastríðið var mjög gott fyrir Sádi Arabíu,“ sagði hann, þrátt fyrir að Scud eldflaugar frá Írak hafi aðeins lent um mílu eða svo frá skrifstofu Riyadh í miðbænum. "Við vorum alltaf hræddir um að ef blaðamenn kæmu hingað gætu þeir byrjað að hamra á okkur. En besta skýrslan um Sádí Arabíu var í stríðinu og það var vegna þess að blaðamenn fengu að sjá fólkið, þekkja landið. Það hefur breytt öllu hugarfarinu um hvernig við hugsum um ferðaþjónustu. “

Heitt sól pælir í höfðinu á Madain Salah. það er sagt að þetta stórbrotna safn grafhýsa, ristað í rauða sandsteinsbláu, sé nokkuð minna áhrifamikið en frændi hans í Petra í Jórdaníu. Kannski, en hvað sem það vantar í minnisvarða er meira en gert upp með því að við höfum staðinn næstum okkur sjálfum. Gamla Hejaz járnbrautin, fræg með árásum á hana, sem var hermaður og hermaður og ævintýramaður TE Lawrence (frá Arabíu), liggur framhjá í grenndinni og við stöndum yfir járnbrautarteini hennar nokkrum sinnum; við borðum á jörðu niðri í skugga milli strætó okkar og gömlu járnbrautasmiðju sem stjórnvöld hafa endurreist. Það er þurrt, vindlaust, rykugt. Spámanninum Múhameð líkaði ekki við þennan stað og margir Saudistar telja að honum sé bölvað. En þeir sem halda sig frá vantar sannkölluð undur. Nabataeans bjuggu á þessu svæði, sem líkist nokkuð Monument Valley Utah, milli um það bil 100 f.Kr. og auglýsing 100. Þekktustu grafhýsin, sem mest voru grafin upp, í hliðum sléttu, ávalar rauðsteinsmyndanna sem punktar eyðimerkurgólfið.

Áritaðar á vönduð stoð gröfanna, í fornu handriti, eru viðvaranir til þeirra sem þora að nálgast þær: „Þessi gröf er heilög ... Sá sem hefur erfðarétt má aldrei selja þessa gröf eða leyfa neinum að taka völdin yfir því, né skal hann leigja né leigja gröfina né skrifa á gröfina ... Má (guðirnir) Dushara og Manutu bölva þeim sem breyta því sem skrifað er hér að ofan ... "

Vígingar skemmdarverka með skemmdarverkum í gegnum tíðina hafa gefið staðnum eitthvað slæmt andrúmsloft. Ég velti því fyrir mér hvort það sé ástæðan fyrir því að einn af vandamálum ferðamannanna í okkar hópi - kona á níunda áratugnum með sterkan mannræktarstrik - hefur sína verstu stund hér. Ég hef kallað þessa konu Hermit Crab: hún mun oft ekki láta fólk sitja við hliðina á henni (næstum því fullri) strætó okkar, og hún spottar almennt flesta samferðafólk sitt („Konurnar í þessari ferð hafa meðaltal greindarvísitölu af um sjötugt, “upplýsir hún mér eitt kvöld). Madain Salah er ótrúleg ljósmynd og hún er gráðugur ljósmyndari. Vandamálið er að við erum öll á hennar vegum. Þegar hún sagði mér að flytja er hún einfaldlega dónaleg, en til þess að skipa Kenýa strætisvagnabílstjóranum okkar að flytja notar hún kynþáttaníð. "Ég ætla ekki að standa hér og bíða eftir ------!" hún þokast út. Þeir sem eru nálægt eru hræddir og við biðjum ökumann afsökunar. Hópstjóri hefur erindi við Hermit Crab. Að sögn er hún sammála um að reyna aðeins erfiðara.

Fornleifarústir eru hluti af áferð margra smá Sádabæja; lágmarks úrkoma þýðir að sum stein- og leðjuvirki standast í mörg hundruð ár. Við heimsækjum fjölda vefsvæða, þar á meðal risastórt vígi, Qasr Marid, í bænum Domat al-Jandal, þar sem veggir 100-fótanna líta út eins og þeir gætu brotnað saman á hverri sekúndu. Afbrot af engu, leiðsögumaður okkar segir glaðlega að „Íslam hafi komið hingað og elt Gyðinga.“ Athugasemd hans vekur áríðandi spurningu: Eru gyðingar nú velkomnir í Sádí Arabíu? Þegar við sendum umsóknir okkar um ferðina hafði fararstjórinn sagt okkur að allir sem vegabréfið bar ísraelskan stimpil hefðu betra að fá nýjan. En svo barst okkur bréf þar sem sagt var að hlutirnir hefðu breyst og slíkar varúðarráðstafanir væru ekki lengur nauðsynlegar. Sádíar játa nú að vera ekki sama. Framkvæmdastjóri Saudi Arabian Airlines sem ég ræddi við sagði að vera gyðingur væri alls ekki hindrun í því að heimsækja landið, hefur aldrei verið það. ("Komst Henry Kissinger ekki hingað? Hann er gyðingur.") Khalid prins sagði mér að það eina sem Sádar eiga í vandræðum með væri zíonismi, efni sem ég sækist ekki frekar eftir með honum.

Það sem mörg okkar viljum helst vita um er það sem er erfiðast að sjá: líf venjulegra Sádí kvenna. Ég geri ráð fyrir að flugfreyjurnar í Saudi Arabian Airlines séu Súdíar en er stillt beint af þeim fyrsta sem ég tala við. Hún er egypsk, segir hún; Sádískri konu yrði aldrei leyft að gegna starfi sem færir hana í snertingu við almenning - „aðeins í skóla fyrir börn, segjum við, eða kvennabanka.“ (Konur í ríkinu stunda bankastarfsemi sína aðskildum frá körlum.) „Ef þú ert í fríi," spyr hún, „af hverju valdirðu ekki einhvers staðar skemmtilegt, eins og Egyptaland?" Aðrir flugfreyjur eru frá Túnis, Marokkó, Filippseyjum - aldrei Sádi Arabía. Þeir elska millilendingu í New York en hata þá sem eru í Sádi Arabíu, þar sem útgöngubann krefst þess að þeir séu í búðum þeirra flugfélaga sem haldnir eru klukkan átta á hverju kvöldi.

Reyndar er Saudi-konum haldið vel falið. Venjulega geta þeir yfirgefið húsið aðeins í fylgd eiginmanns eða karlkyns ættingja. Í fáum tilvikum sem við sjáum konur á götunni, þær eru á bak við eiginmenn sína og klæddar höfuð til tá í svörtu, „eins og dauðinn út í göngutúr,“ eins og Guy de Maupassant skrifaði einu sinni. Vegna þess að þeim líkar ekki að sjást á götunni hafa þeir yfirleitt ökumenn að ferja þá um leið og þeir gera erindi sitt. (Þeir mega ekki keyra; Sádí-Arabía er eitt af fáum múslímalöndum þar sem það er tilfellið.) Það er sagt að þegar konur safnast saman utan skóla í lok dags, þá kannast börn þeirra stundum aðeins við skór, því enginn annar hluti þeirra er sýnilegur.

Þar sem við erum fyrsti fararhópurinn verðum við að gera ýmislegt sem verður ekki á venjulegu ferðaáætluninni. Fyrir mörgum árum, á Rauðahafssiglingunni sem hann skipulagði, hitti Peter Voll Marianne Alireza, sem hafði skrifað æviminningar um hjónaband hennar við Sádi. Í 1971 bókinni, At the Drop of a Veil, lýsir hún ákvörðun sinni um að yfirgefa eiginmann sinn þegar hann tók seinni konu; til að halda þremur börnum sínum með sér smyglaði hún þeim úr landi til Sviss. En börnin hafa öll komið aftur og í Jidda kastar Hamida, elsta dóttir Alireza, stóra veislu fyrir hópinn okkar. Það er á undan tískusýningu hefðbundinna flíkna, aðallega fyrirmynd dætrum vina hennar. Aðeins konurnar á ferð okkar mega mæta; þeir eru spenntir. Konan sem ég sit við hliðina á veislunni á eftir talar fullkomna ensku og er klædd betur en flestir amerískir yfirstéttarmenn. Eiginmaður hennar annast Saudi Rolex kosningaréttinn og er einnig umboðsaðili fyrir British Airways. Börn þeirra sækja heimavistarskóla í Sviss og New Jersey.

Annar tengiliður Volls skipuleggur okkur að fara í einkaskólann sem hún og eiginmaður hennar hófu fyrir utan Dhahran. Þó að það líti á margan hátt út eins og amerískur grunnskóli, skiptist hann eftir kyni, og því fara karlarnir inn um eina hurð, kvendýrin í gegnum aðra. Að lokum að skynja möguleika á að fá nokkrar myndir af Sádi-konum án slæða þeirra, dreifir framtakssamur (og karlkyns) ljósmyndari myndavél fyrir annan meðlim í hópnum þegar hún hverfur inni. En viðleitni hans er til einskis: Sádísku konurnar verða ekki ljósmyndaðar afhjúpaðar, jafnvel ekki af annarri konu.

Sýnilegasta sýnin á dæmigerð saudískt heimilislíf kemur einni nótt í al-Jouf, sem er sjaldan heimsóttur lítill bær ekki langt frá Jórdaníu landamærum. Hér býður bandarískur diplómat sem hefur verið með í ferð okkar um hríð, Hugh Geoghegan, nokkrum okkar í matinn í efnasamband áberandi heimafjölskyldu, al-Juraids. Matriarkinn, Terfa, móðir 13, sýnir fram á hvernig á að búa til flatmassali brauð yfir opnum eldi. Höfuð trefilinn hennar fellur áfram frá andliti hennar og einn af sonum hennar bendir á þetta áfram, en hún hunsar hann. Heimilið er greinilega ríki hennar og kvöldið, við komum til að sjá, snýst um hana. Bitar af heitu brauði eru látnir fara með hunangskrukku. Ég gat borðað brauðið alla nóttina. . . en það er á vefnaðarsýningu. Synir hennar hirða okkur yfir í gróft vagga þar sem Terfa sýnir hvernig hún fléttar teppi og töskur úr ull af úlfalda úlfalda, sem hún hefur einnig litað. Hefðbundin vefnaður sem hangir á veggjum anddyri hótelsins, segir Hugh, var allt búið til af Terfa.

Þungvogurinn hefur enga skutlu milli strengjanna; hún gerir þetta allt með höndunum. Skerpt sjóhornshorn hjálpar til við að aðgreina þræðina. Næst, á mottunum í stóra majlis herberginu fyrir aftan húsið, útlistar hún það sem við gerum ráð fyrir að sé sýning á verkum hennar: úlfaldapokum, öxlpokum, litlum mottum, löngum mottum. En áður en við vitum af, eru þau öll gefin okkur. Allir reyna að neita sturtu gjafanna en Hugh segir að við verðum að sætta okkur við það. Elísabet, eiginkona Hugh, fær teppi sem er meira en 25 fet að lengd. Allir hinir eru hlaðnir töskum sem tákna hundruð klukkustunda vinnu. Þessi óþægilega atburður er aðeins að gerast, segir Hugh, vegna þess að Sádi Arabía er „einn af síðustu stöðum í heiminum með svo ósnortna menningu, slíkar ættkvíslir.“ Gjafagjöfin er hefðbundin. Svo er líka gagnkvæmni - en við munum aldrei geta endurgreitt þessa gestrisni.

Netið kom í ríkið aðeins nokkrum mánuðum á undan okkur, annað merki um breytingarnar sem sópa landinu. (Reyndar er það ekki alveg internetið eins og við þekkjum það - allar vefsíður eru sýndar af ritskoðendum áður en íbúum er leyft að kíkja.) Og þegar við erum nálægt lokum ferðar okkar, þá segja ráðamenn í því skyni að hvetja utan fjárfestingar, erlendum ríkisborgurum gæti brátt verið heimilt að eiga fasteignir. Þetta er mikill samningur á fleiri en einu stigi. Væntanlega þýðir það miklar aðlaganir á vegabréfsáritunarkerfi landsins, sem nú krefst þess að allir gestir verði styrktir af Sádíusamtökum eða einstaklingi. (Styrktaraðili okkar fyrir Smithsonian ferðina, til dæmis, er flugfélagið í landinu.) Ferðakennari okkar, prófessor í sögu Mið-Austurlanda við Virginia Tech að nafni William Ochsenwald, tók eftir fíngerðar breytingum á tónleikaferð okkar um hið víðáttumikla Þjóðminjasafn í Riyadh. Safnið er heillandi hodgepodge, kynnt í fleiri en einni rödd. Veggmerkin í herbergjunum sem eru helguð for-íslamskri menningu hafa hinn fágaða akademíska tón sem maður býst við frá sýningum. Sá tónn færist skarpt bara uppi. Í rými sem varið er til sögu íslams eru löng textatímar og útdráttur úr Kóraninum - þú getur næstum séð fyrir þér hvítskeggjaða klerkana sem kveða á um innihaldið. Yfir breitt torg gengurðu inn í minningarsal Abdul Aziz konungs, tileinkað stofnkónginum. Byggingin er í raun sýningarsalur fyrir fyrri eigur konungs, allt frá Rolls-Royce, Chrysler og Pierce til útvörpa hans, trýnihlaðara og Pince-Nez. Á einum vegg hangir eftirfarandi yfirskrift:

"Hann var hógvær, góður, sanngjarn og örlátur gagnvart þjóð sinni. Saman með kraftinn sem honum var veitt af Guði var hann seinn til reiði, miskunnsamur og ascetic. Hann var fjölkunnugur, reynslumikill, mjög virtur og fromtur. Hann aldrei talaði án bros á andlitinu og hann hataði hræsni og áfengi. “

Út frá því sem ég get sagt, eru raddir safnsins kór Sádí Arabíu: þjóðernishyggjan (reyndar eins konar fjölskylduhroki) Abdul Aziz safnsins, ákafa íslamista og rólegur en þó öruggur tónn að því er virðist vestrænum -menntaðir fræðimenn. Bill Ochsenwald segir okkur að Kóraninn kallaði tímann fyrir Íslam „Aldur fáfræði“ - og les þannig skilti í einu herbergjanna sem varið er til for-íslamskrar menningar. Hann heldur ekki að Sádi-Arabía hafi nokkurn tíma vel viðurkennt þessa menningu áður. Bill tekur einnig fram að það séu fáar viðbjóðslegar tilvísanir til Ottómana í safninu og að „þetta séu raunverulegar framfarir.“

Reyndar ætti líklega að dæma margt í Sádí-Arabíu út frá hraðri nýbreytni. Í Dhahran, olíuframleiðslu höfuðborgarinnar, spyr ég hvort við getum ekið við rústir al-Khobar kastalans þar sem stórfelld bílsprengja drap 19 bandaríska þjónustumenn í júní 1996. Það kemur í ljós að ríkisstjórnin hefur jafnað leifarnar, kannski til að reyna að eyða minningunni. Enginn hefur enn verið dæmdur fyrir glæpinn en margir gera ráð fyrir að þetta hafi verið verk íslamskra hægri manna. Þetta er mikilvægt kjördæmi í Sádí-Arabíu, landi sem veit hvað Shah Reza Pahlavi í Íran lærði á kostnað hans: að nútímavæðing án virðingar fyrir hefð getur lagst gegn ofbeldi. Ríkisstjórnin er að taka miðveg, en sú sem sveigist verulega inn í framtíðina.

Blessunarlega lýkur ferð minni á svæði þar sem engin eru. Restin af hópnum hefur snúið aftur heim, en ég er að fylgja Peter Voll í könnun á nokkuð afskekktu svæði nálægt bænum Najran, sunnan landamæranna að Jemen og hart við Tómafjórðunginn, eyðimörk að stærð Frakklands sem gerir upp nær helmingur konungsríkisins. Margir hugsa Desert þegar þeir hugsa um Sádí Arabíu og Pétur íhugar að bæta eyðimerkurstopp við ferðaáætlun sína.

Toyota okkar skoppar af þjóðveginum til að taka þátt í þremur öðrum jeppum sem liggja í sandinum. Ökumennirnir bjóða sér stund, og þá erum við komnir yfir eyðimörkina, sem þeir koma fram við eins og stór, mjúk þjóðvegur án akreina. Hraðamælirinn heldur áfram að klifra þangað til við heyrum viðvörunarpíp um að öll Sádi-farartæki sendi frá sér þegar þau ná hraða yfir 65 mph. Hljóðið drukknast næstum við öskra vindinn. Ég giska á að við förum um það bil 75 mílur á klukkustund. Stundum er það stór dropi, eða óvænt högg - ég og Voll, langt í bakið, styðjum okkur við haug af ferðatöskum. Ekki hvernig ég vil líða frá þessu lífi, hugsa ég með sjálfum mér. Pallbíll sem ég hef aldrei séð áður skýtur á ská yfir götuna okkar, minna en 10 feta fjarlægð, eins og villtur halastjarna. Sandur úðar framrúðunni. Bílstjórinn okkar tekur aðra höndina af hjólinu--Nei nei!- tekur upp MC CB útvarpið og byrjar að spjalla fjörmikið við bílstjórann á vörubíl 20 fet í burtu.

„Þetta gefur mér neikvæða sýn á menninguna,“ vara ég kanadíska konuna sem hefur sett upp ferðina. Hún vinnur fyrir prins í Riyadh, frænda Khalid prins, og er vinur borgarstjórans, sem skipulagði eyðimerkurnótt fyrir okkur í von um að það gæti orðið til þess að Voll gæti haft það á ferðaáætlunum.

„Þeir eru stundum eins og strákar, er það ekki?“ spyr hún og hljómaði vel. Eins og skyndilega þegar helvítis farin hófst birtist himinninn: tjaldbúðir í skúrknum dynju þriggja hæða háar. Við tökum af okkur skóna, en áður en við flytjum til teppisins situr ég lengi á sandinum. Það er hlýtt og þurrt, jafnvel vel undir yfirborðinu og líður vel. Tjaldsvæði, hringt af teppum, brennur fyrir utan stórt herferðartjald, þar sem starfsmenn eru með nýjar dýnur og teppi. Kalashnikov er dregið frjálslegur yfir tjaldstöng.

Við erum á jaðri tóma hverfisins, nálægt rökkri. Þetta er eitt af því sem ég hafði mest vonast til að sjá, landið sem Wilfred Thesiger pípaði með bedúni í bók sinni Arabian Sands. Geit, slátrað fyrir komu okkar, er brátt á grillinu. Beduin aðstoðarmaður borgarstjórans sem, ólíkt hinum aðstoðarmönnunum, klæðist grænleit thobe og ghutra, sýnir fram á hvernig á að búa til brauð með því að rúlla einhverju deigi í ösku, setja það í heitu glóðirnar og snúa því á réttan hátt. Borgarstjórinn, gaumur, skarpur maður að nafni Muhammad Atiah, spyr hvaðan við erum. Þó að ég sé ástfangin af mikilli fegurð umhverfis okkar stýrir hann samtalinu til ánægju rigningarinnar. Hann hefur eytt tíma í París, segir hann. „Þú þekkir Champs? Lys? Es, spilakassa þar sem verslanirnar eru? Ég elska að standa þarna á kvöldin og horfa á þokuna. Ég elska rigningu.“

Í Sádi-Arabíu held ég að það sé bókstaflega satt að grasið sé alltaf grænara einhvers staðar annars staðar. En ég er ánægður með að vera hér. Meðal hápunkta ferðarinnar, segi ég borgarstjóra, var síðdegis með unglingum í almenningsgarði. Þeir drukku te og Sprite, lásu nýja ljóðabók eftir Khalid prins og reyktu sætt indverskt ávaxtatóbak í stórum, vandaðum vatnsleiðslum sem hér eru þekktar sem hubbly-bubblies.

"Ah, þér líkar vel hrollvekjandi!" segir Atiah borgarstjóri. Hann talar á arabísku við aðstoðarmann sinn, sem lítur út fyrir að vera sauðug og ánægður á sama tíma. Já, maðurinn játar að hann hefur komið með hvetjandi bóluna sína. Hann vildi ekki að borgarstjórinn myndi sjá það, ef hann hafnaði. En nú færir hann húmorandi bóluna til okkar.

Við reykjum og tölum um eldinn þar til seint. Bæjarstjórinn setur þá sem eru þreyttir inn í tjaldið, þar sem dýnurnar og teppin bíða. En mér finnst sprunginn í eldinum svo afslappaður, lágstemmningin á arabísku svo soporific, að ég dreg rúmfötin mín út að sofna við eldinn. Seinna, örugglega fram yfir miðnætti, verður það svolítið reykjandi svo ég dreg rúmið upp í sandalda og setur aftur upp. Himinninn er tungllaus en bjartur af stjörnum. Þegar ég loka augunum hreyfist eitthvað: skuggamynd ofan á nærliggjandi sanddýri er Sádi í flæðandi skikkjum. Hefur hann farið þangað til að biðja, velti ég fyrir mér, til að dást að dýrð landsins? Þá heyri ég daufa rafræna hringingu. Hann hringir í farsímann sinn.

Námsferðir Smithsonian í Sádi Arabíu ver 15 daga í að kafa í hjarta Sádí lífsstíls og íslamskrar menningar, frá fornum virkjum til staðbundinna markaða til byggðasafna. Ævintýrið hefst í Riyadh og heldur áfram til Dhahran og nágrenni Hofuf og al-Jouf (báðir fyrrum viðskiptastöðvar), og Domat Al-Jandal, þar sem þú getur heimsótt virkið í Nabataean, Qasr Marid. Síðan er haldið til Madain Salah, glæsilegasta fornleifasvæðis landsins, með 140 minnisvarða grafhýsum frá 100 f.Kr. fjöllum héraðsins Asir. Verðið nær yfir fyrirlestra sem og hótelgistingu, máltíðir og flugferðir um allan heim. Næsta ferð leggur af stað í október 12 og kostar $ 7,220 á mann. Nánari upplýsingar, hringdu í 877 / 338-8687 eða heimsóttu www.si.edu/tsa/sst.