Sund Með Hvölum Í Tonga

Játning: Ég hef alltaf verið hræddur við djúpt vatn. Eins og flestir fóbíur er mitt ekki alveg skynsamlegt. Þetta snýst ekki um að drukkna, nákvæmlega, eða að borða af beittu veru, þó það væri ekki kjörið. Það snýst meira um að vita ekki hvað er fyrir neðan mig, um myrkur og tómleika og mitt eigin ómerkilegt.

Og samt var ég þar, að fljóta í opnu hafinu og kíkti niður í gegnum snorkelgrímu í vatn hundruð feta djúpt. Yfir yfirborðinu var vindur og bólgna, blása úða, grár himinn. Í fjarska voru kalksteinsskellirnir og kókoshnetupálmarnir í Vava'u, eyjaklasi 61-eyja innan konungsríkisins Tonga, sjálft safn 176-eyja sem dreifðir voru um það bil 260,000 ferkílómetrar af Suður-Kyrrahafi. Undir yfirborðinu var kyrrð, víðáttan, þögn. Það var mettað kóbaltbláanleiki í Tongan-vötnunum, og þar var móðurhnúfubakur 50 fet undir, og hvílir kálfur hennar lagður undir henni.

Sjónin var bæði kunnugleg og framandi. Ég hafði séð óteljandi hnúfubak á sjónvarps- og IMAX-skjám, horfði upp á eftirlíkingar í lífstærð sem hengdu úr lofti náttúruminjasafna, fékk jafnvel svip af flakum og fins frá hvalaskoðunarbátum. En núna flaut ég yfir 40 tonna, 50 feta langt dýr með berjandi hjarta og huga fullan af ófyrirsjáanlegum eðlishvöt og hvatir. Hvítu brúnir á brjóstholum fins hennar og fluke ljóma glóandi vatni. Afgangurinn af henni var gríðarlegur kolskuggi, hengdur upp í geimnum.

Nisi Tongia, leiðsögumaður á staðnum sem vinnur fyrir WhaleSwim Adventures byggð á Nýja-Sjálandi, greip um handlegginn á blautum falli og festi mig við strauminn. Við mynduðum lausan þyrping með þremur öðrum sundmönnum - fimm af okkur öllum, hámarksfjölda leyfilega í vatninu til að forðast að troða hvalinn. Vegna þess að köfun með hvölunum er ekki leyfð höfðum við aðeins snorkla og fins.

Þetta var fyrsti okkar sjö daga í vatninu með WhaleSwim Adventures, ferðaþjónustuaðila sem hefur leitt nýlega til Tahítí (hnúfubakar) og Srí Lanka (blá- og sæðihvalir). Fyrirtækið býður aðeins upp á fjögurra daga ferðir, stefnu sem ætlað er að gefa sundmönnum tíma til að venjast hvölunum og forðast að þrýsta á leiðsögumenn um að neyða kynni. Stundum, þó að ég hafi setið á sundpalli bátsins, fíflarnir mínir sökkva inn og út úr vökunni þegar ég kranaði um til að sjá gufusúlur sendar upp með útöndun hvala, fannst mér ég vera lent í ákveðinni hektískri orku, Ahab -lík spennu að elta. Áskorunin við að finna hvali er hluti af því sem gerir það að verkum að það að kynnast þeim þroskandi, en vegna þess að leitin getur verið svo óútreiknanlegur (stóru hafinu, skjótum villtum dýrum), er sund með þessum skepnum virkni sem ég get ekki mælt með til að stjórna viðundur.

Kafarar fara niður í Swallows Cave, vinsælan stað í Vava'u eyjaklasanum. Sean Fennessy

Á þessum falla var allt að ganga samkvæmt áætlun. Látt andlit, lítið miðað við hvalstaðla og naglað með vörtuna eins og hnýði, sem einkennir hnúfubak, kíkti út undir. Eftir smá stund kom kálfurinn fram og renndi upp, nef til ljóss, auga þjálfað á okkur, skoðaði. Kúpling af remoras, eða súrefnisfiski, hélt fast við botn hans og hvíta maga hans var rifin með stækkanlegum vöðvafylki sem á fullorðinsaldri myndi hjálpa honum að sía allt að eitt og hálft tonn af krill á dag. Í bili neytti hann aðeins mjólkur meðan móðir hans borðaði ekkert. Hlýja, friðlýst Tongan vötnin veita öryggi á fæðingu og ræktunartíma hvalanna, en engin næring. Eftir nokkrar vikur myndi þetta par snúa suður í átt að fóðrunarsvæðum þeirra á Suðurskautslandinu.

Kálfurinn andaði að sér, rúllaði seinlega við hlið hans og byrjaði að sveifla sundi í átt okkar.

Þetta var það sem ég vildi koma fyrir. Þetta var reynsla sem mig langaði svo illa til að ég lagði til hliðar óánægju mína um Big Blue og fór í 5,000 mílna pílagrímsferð sem vel hefði getað endað með að verða æfing í stjórnun hryðjuverka.

Kálfinn velti aðeins á nokkrum fótum frá bakinu á honum og opnaði breyktar fíflar hans breitt. Við höfðum samband við augu: sex vikna gamalt, 18 feta langt sjávarspendýr og kona frá Kaliforníu. Hvað gæti hann hafa gert úr mér? Fegurð hans heillaði mig næstum því að sársauki bar.

Móðir hans stóð upp og leit upp á andann. Í svona nánu bragði var stærð hennar yfirþyrmandi, hvalveggur færður, húð hennar hylmdist hingað og þangað með krækjum. Líkamsmál hennar var afslappað, skottið og flippið lágt, en hún hélt augunum fast á þyrpingu snorklaða paparazzis sem náði GoPros í átt að hammy, forvitnilegt barninu sínu, sem nú beindi afturábak. Í farvatninu eru samræður hvala oft heyranlegar og eftir að nokkrar flautur fóru á milli paranna syntu þeir ómeiddar burtu og sveiflukandi flögurnar hverfa út í bláinn.

„Allt í lagi,“ sagði Nisi og brosti breitt fyrir neðan grímuna sína þegar við komum öll upp á öldurnar, fimm pinnahausar ofan á myrkum og úthrópuðum sjó. „Við förum aftur á bátinn, já?“

Tonga er ekki einn af mestu áfangastöðum Suður-Kyrrahafsins, en andstæðan við óskýrleika þess er að það er tiltölulega óspillt. Á eyjunni Vava'u, stærsta í eyjaklasanum, eru kýrnar, svínin, hundarnir, hænurnar og börnin öll frjáls. Gakktu meira en 20 fætur og einhver mun bjóða þér far. Tímabil eyja er strangt til tekið.

„Það er hrátt og ekta,“ sagði Annah Evington, annar leiðarvísir okkar. Hún er nýbúin frá Nýja Sjálandi og hefur oft snúið aftur til Vava'u síðan umbreytandi hnúfubak fundur í 2001. „Hér er engin mikil ferðaþjónusta. Það eru engin risastór hótel, og það eru engir hvítklæddir þjónar og kokteilar við sundlaugina. Bátarnir eru enn litlir og reynslan er enn mjög persónuleg. “

Í höfninni í aðalbænum, Neiafu, svífa hvítir snekkjur við aurana sína meðan litlir trefjaglasbátar settu á meðal þeirra, fólk frá eyjum sem liggja að utan fjölmennir bogunum og settust á þökin á leið til að versla eða sækja börnin sín úr skólanum . Storefronts býður upp á dagsferðir til að fara í rifköfun og íþróttaveiðar. Kaflar við sjávarbakkann, eins og Mango og Aquarium, hafa skemmtilega þilfar fyrir síðdegisbjór og góðar svínakjöt eða sjávarréttir. Á kvöldin streyma sálmar frá kirkjunum, aðeins til að drukkna, við sólsetur, með öskrandi kór af kíkade. Sérhver miðvikudagskvöld á Bounty Bar, fyrir ofan höfnina, ræður reiður og kóngafullur matriark í möskvakjól og skynsamir skór yfir drullusama dráttarsýningu og dansflokki. Nafn hennar, bæði í lífi og á sviðinu, er Brian.

„Hérna er fólk gott við þig vegna þess að það vill vera gott við þig, ekki vegna þess að það þarf að vera það,“ sagði Ben Newton, fyrrum frumkvöðull á Bay Area. Hann og eiginkona hans, Lisa, komu á seglskútu í 2004 og kom þeim á óvart, aldrei á óvart. „Það er erfitt fyrir Tonga sem þróunarþjóð vegna þess að fólk vill upplifa Disneyland. En ég þakka hráa fegurð þess. Það er hérna á jaðri plánetunnar. “

Langdjúpsflekur hnúfubakanna lætur hálsinn stækka til að koma til móts við vatn við síun. Sean Fennessy

Eftir að hafa komið sér fyrir í Vava'u hófu Newtons nokkur smáfyrirtæki, þar á meðal veitingastað og jakkaleiguhúsnæði, áður en örlagastríð færðu þau til Fetoko-eyju, kringlótt sandströnd umkringd rifi í friðsælu flóa. Parið hafði hjálpað tongverskri fjölskyldu með húsnæðislán; í þakklæti bauð fjölskyldan fyrst ófætt barn sitt, síðan réttindi til Fetoko. Newtons fóru með barnið en þeir samþykktu að lokum eyjuna með þeim skilyrðum að fjölskyldan yrði áfram hluthafi í vistheimilinu sem þau dreymdu upp, til að vera kölluð Mandala. Eftir fjögurra ára framkvæmdir, sem þeir gerðu að mestu leyti sjálfir, opnaði Newtons í 2013 með aðeins veitingastað og tréhúsi. Síðan þá hafa þeir bætt við fjórum bústöðum og jógagarð með útsýni yfir vatnið. „Eyjan hafði þegar sinn eigin vibe,“ sagði Ben. „Við urðum bara að reikna út hvað við eigum að gera við það.“

Þó Fetoko-eyja sé aðeins um 70 metrar í þvermál fundu Newtons pláss fyrir nokkrar stórar hugmyndir. Skreytt hönnun Ben á veitingastaðnum undir berum himni var meðal annars innblásin af manta geislum og beinbrotum. Við komu með báti er gestum heilsað af tveimur hundum hjónanna, Higgs og Boson, nefndir eftir Higgs boson, sem er fræðilegur undirstofnakorni. Allt rafmagn er til staðar með sólarplötum og öllu vatni í skýjunum. Salernin eru með jarðgerðarkerfi og áætlanir eru hafnar um fiskeldisgarð sem gerir þeim kleift að rækta meira af (framúrskarandi) mat dvalarstaðarins á staðnum. Það er talað um að hafa hænur og mjólkurkýr á nærliggjandi eyju þar sem ekki er pláss á Fetoko.

Þessar grænu aðgerðir finnst sérstaklega brýnt í Tonga. Eins og aðrar þjóðir á Kyrrahafseyjum er ríki sérstaklega viðkvæmt fyrir loftslagsbreytingum þar sem hækkandi sjávarborð og hækkandi hitastig vatns eru farnir að valda uppsöfnun lágs liggjandi stranda, niðurbrot rifs og saltvatni íferð jarðvegs og ferskvatnsgeymis. „Vertu breytingin og hvað ekki,“ sagði Ben. „Við erum ekki einbeittir að því sem fyrirtæki. Það hefur verið meira um verkefnið, að byggja það og njóta þess eins og við gerum það. “

Eitt af fyrirtækjum Ben í San Francisco var að skipuleggja persónulega upplifun sem ætlað er að hjálpa fólki að takast á við og sigra ótta sinn - til dæmis fallhlífarstökk fyrir þá sem eru hræddir við hæðina. „Ég var háður þessu,“ sagði hann, „en ég áttaði mig á því að ég hafði ekki staðið frammi fyrir mínum stærsta ótta.“ Hver var? „Að klárast peninga.“

Í því skyni versluðu hann og Lisa rottumótið fyrir bátinn. „Við sigldum um Gullna hliðið og beygðum til vinstri,“ sagði hann. Þremur árum síðar komu þau til Tonga. Peningar fóru út nokkrum sinnum meðan þeir voru að byggja Mandala en umbunin hefur verið rík. „Hvernig slærðu lífsstíl suðræna eyjarinnar?“ Spurði Lisa.

Þegar ég sippaði romm hanastél í hengirúmi á strönd Mandala við sólsetur var ég ekki viss um að þú gætir það.

Eins og óuppgötvað og Tonga er enn hjá flestum dregur hvalasund vaxandi fjöldi gesta - frá nokkur hundruð árlega snemma á 1990 og yfir 3,000 á ári undanfarinn áratug. Þetta hljómar kannski ekki eins og mikið, en eins og með öll önnur ferðaþjónustufyrirtæki, byggð upp í kringum kynni við dýralíf, verða hvalasundafyrirtæki að halda jafnvægi í löngun til að breiða fagnaðarerindis fagnaðarerindið út með hættunni á því að ráðast inn í dýrin og trufla búsvæði þeirra. Ástralía, Dóminíska lýðveldið og Tahítí eru meðal fárra landa fyrir utan Tonga sem gera rekstraraðilum kleift að setja viðskiptavini í vatnið með hnúfubak. Að hans sögn er Tonga með reglugerðir til að vernda hvalina - takmarkanir á lengd sundanna, lögboðin hlé milli kynni, bann við áreitni hvalanna og húfur á fjölda leyfðra sundmanna og bátsleyfi gefin út - þó þau séu að mestu leyti sjálf- framfylgt.

Frá vinstri: Nisi Tongia, túnverskur leiðsögumaður sem vinnur fyrir WhaleSwim Adentures á Nýja Sjálandi; Mandala úrræði á pínulitlum Fetoko eyju; WhaleSwim's boat Blue Sky; herbergi á Mandala; Ofu, ein af mörgum litlum eyjum í Vava'u eyjaklasanum. Sean Fennessy

Fyrir 1966, þegar Alþjóðahvalveiðiráðið stofnaði alþjóðlegt heimild til að drepa hnúfubak, var aðeins um 250 eftir á svæðinu í kringum Tonga, niður frá áætluðu upphaflegu íbúafjölda 10,000. Engu að síður hélust hvalveiðar til lífsins þar til konungur lauk því með skipun í 1978. Um 2010 hafði hvalastofn á staðnum aftur náð sér á milli 1,500 og 2,000 og hvatti nokkra Tungverja til að halda því fram að banninu yrði aflétt. Sem stendur virðist viðsnúningur hins vegar ólíklegur í ljósi efnahagslegrar hvalasunds og almennings sem hvalirnir hafa gert fyrir eigin hönd. „Ég vona alltaf að fólk ætli að fá reynslu af því að líta í auga hvals og skilja að það eru fornar verur,“ sagði Annah. „Ég hef séð það svo oft, að fólk er snert eða flutt á svo marga vegu.“

Á laugardeginum koma sundlaugarbátstjórar í Tonga saman til að deila máltíð og tala búð, sem hluti af meðvitaðri skuldbindingu um að viðhalda samstarfssambandi. „Það er gott fyrir okkur ef hver sundmaður sér hval,“ sagði Po'uli Tongia, skipstjóri okkar og frændi Nisi, mér. „Við reynum að hjálpa hvert öðru.“ Skipstjórarnir hafa samband í útvarpi allan daginn og sameinast um staðsetningu hvala og hegðun hvala. Ef einn báturinn hefur ekki heppni og annar hefur fundið hval sem hægt er að kynnast, gætu bátarnir tveir skipt um að láta sundmenn syngja.

Síðdegis þegar hvalirnir voru að gefa okkur köldu öxlina, bauð lítill bátur af dagstripum að deila móður og kálfa pari með okkur. Hinir sundmennirnir klæddust appelsínugulum björgunarvestum og héldu sig á floti meðan leiðsögumaður þeirra dró þá. Slíkt fyrirkomulag var ekki óalgengt, sagði Annah, þar sem sumir ferðamenn, sem ekki gátu synt, vildu samt sjá hvali. Þetta vakti nokkra afleiðandi snickers á bátnum okkar, en Annah sagðist dáðst að hugrekki dagskrípanna. Þá frétti Po'uli í útvarpinu að hópurinn væri japanskur sendiherra og fjölskylda hans. Japan, eins og við öll vissum, er ein fárra þjóða sem hafa haldið áfram í hvalveiðum í atvinnuskyni þrátt fyrir alþjóðlega vitleysu. Við þögðum og horfðum á appelsínugular punktana á vatninu. „Við skulum vona að þau fái dásamlega og undraverða upplifun,“ sagði Annah.

Hnúfubak, sést á skoðunarferð með WhaleSwim Adventures. Sean Fennessy

Á sjö dögum mínum á vatninu fundum við hvali á hverjum degi, en á hverjum degi - og hver fundur - var önnur. Við svifum í 45 mínútur yfir karlmanni þegar hann söng til að laða að stýrimanni, vatnið lifnaði við með flautum, kvakum, trillum, stynnum og stynnum sem skrölluðu rifbeinin mín. Við duttum niður í hóp fimm karla á hitaferð, eltum alla konu og fundum okkur sökkt í hvalahaus. Strákarnir, óhræddir, þyrptust í kringum okkur og syrgja. Þegar einn renndi við rétt undir fífunum mínum fór annar innan seilingarfjarðar til vinstri handar mér og þriðji kom upp úr djúpinu. Svipaðir og svakalegir, þeir virtust alltaf fylgjast með okkur, gættu þess alltaf að svifja flippana yfir okkur eða undir okkur og láta okkur ekki hala.

Við hleyptum á glersugt, logn vatn yfir tregða móður og kálfa, líkamar þeirra dældust af sólargeislum sem hallar niður í indigo vatnið eins og ljós í sjókvíum dómkirkjunnar. Við rokkuðum og rúlluðum á fimm feta svell sem annar, feistier kálfur skaut upp að neðan og að fullu upp úr vatninu, brast aðeins metrar í burtu. Móðir hennar fylgdi á eftir, rakett upp eins og eldflaug, vatn streymdi af henni þegar hún steig upp á himininn og fann út úr honum. Þegar skvettið rigndi niður á okkur, fögnuðum við, fögnuðu yfir stórfenglegu yfirlæti hennar.

Ef það var tími eftir hádegismat, gætum við farið í snorkel sem ekki er hvalreki. Í lok ferðar okkar færði ein slík skoðunarferð okkur í Mariner's Cave, á eyjunni Nuapapu, þar sem við dúfum niður meðfram hreinu, kóralþrengdu brottfalli og í gegnum neðansjávargöng inn í svarta holu bergsins, rakan loftbóla umlukin kalksteini. Slíkur staður var einu sinni hluti af martraðirunum mínum, en ég fann mig inn í myrkrið án þess að hika. Ég vildi óska ​​þess að ég gæti sagt að sundin mín í Tonga væru hugrekki, en ótti minn við djúpið, sem virtist vera hluti af mér, reyndist alls ekki vera neitt - feginn sem sneri hala um leið og ég leit rétt við það. Ég hafði ekki verið hræddur, ekki alveg frá fyrsta falli mínum, þegar ég fann mig umkringdur bláum svo mikilli tilfinningu að tilfinningin var ekki að hanga ofan við abyssal dýpi heldur að vera hengd í ljósi, vöktuð af lit. Undur bíður hinum megin við ótta okkar: syngja hvali og huldu hellar, blásta blúsinn.

Upplýsingarnar: Hvað á að gera í Tonga

Getting There

Flogið frá Sydney eða Auckland, Nýja-Sjálandi, til Tongan-eyju Tongatapu. Þaðan flýgur Real Tonga Airlines til Vava'u tvisvar á dag, nema á sunnudag. Fiji Airways býður einnig upp á beint flug til Vava'u frá Nadi, Fiji, tvisvar í viku.

Hotel

Mandala Island Resort Það er nauðsynlegt að flytja bát til þessarar litlu einkaeyju, þar sem þú finnur vistvæna gistingu, framúrskarandi mat og suðrænum æðruleysi. Bústaðir frá $ 320. mandalaisland.com

Starfsemi

Nai'a Live um borð í þessum 18 farþegabát sem fer með þig frá Nuku'alofa til Ha'apai eyjahópsins til að snorkla með hvölum og köfun á kóralrifum. Þú verður að bóka langt fram í tímann, þar sem næsta tiltæka rifa er ekki fyrr en 2019. $ 6,186 í níu daga. naia.com.fj

WhaleSwim Adventures Ævintýralegur og samviskusamur útbúnaður sem býður upp á fjölbreyttar hvalasundarferðir til margra daga í Vava'u og víðar. Frá $ 4,375 í átta nætur með sex daga vatnsstarfi. whaleswim.com